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浏览器:Internet Explorer的崛起、没落和消亡

最近,有一个寿星老级别的软件宣布了自我的终结,那就是著名的 Internet Explorer,简称 IE。相信每位同学都记得这个软件的 Logo,就是那个被富有信息流的圆环包围着的蓝色的 E 的标志。

微软在 2022 年 6 月 16 日正式宣布放弃对 IE 浏览器的支持,IE 终结了。

今天的《科技参考》,我们就来说说 IE 的崛起、没落和消亡,看看那些看似无可匹敌的优势是怎么化为乌有的。

 

IE出现前的互联网世界

IE 出现之前就已经有了互联网。世界上最早的网民一开始接触到的网络其实只有文件传输功能,直到后来才有了信息共享的功能。但每一套网络都各有各的格式,互相之间无法兼容,就像我们用 QQ 音乐打不开 PPT 里的声音那样。

第一次格式上的大统一发生在 1980 年。那时候,欧洲核子研究中心(CERN),也就是用直径十几公里的圆环做成跑道,让基本粒子在里面以接近光速进行对撞的那个机构,它的一个物理学家蒂姆·博纳斯李(Timothy Berners-Lee)为了能让同事快速共享一些文档,发明了一个网络文件系统 ENQUIRE,主要功能是看文档,而不是传输文件。

这套系统就是后来的 HTML 的前身。HTML 叫作“超文本链接”,听上去名字很唬人,实际上我们可以粗糙的理解为“带着页面跳转功能的文本”。“文本”指的是文字和图片的混合展示,“带跳转功能”指的是文本里有一些文字不光可以阅读,当你选中它之后,还可以跳转到指定的下一个文本上去。

HTML 和传输控制协议、域名系统结合在一起,就是今天的 WWW(万维网)。

那时候,想要浏览万维网上的内容,也就是看其他人按照以上三种规范编排好的东西,需要一个特殊的工具,这个工具就叫作“浏览器”。

最早一代的浏览器是 20 世纪 90 年代初出现的 Cello、Nexus、Mosaic 等,它们都是只能看文字、不能看图片的浏览器。其中大部分在 90 年代就消亡了,唯一留下后代的就是由美国超级计算机应用中心开发的 Mosaic。

因为它有部分代码是开源的,当时美国的互联网创业者就利用这些代码改进出了可以同时看图片和文字的浏览器。其中,有两位继承者今天还在世,一个就是 IE,另一个就是 FireFox,它之前的名字叫 Netscape。

最早成功的浏览器是 Netscape。它是 1994 年推出的,当年就占据了 75% 的浏览器市场。

先发优势不得了,因为那个时代没有多少人上网,即便上了网,也大都是蒙圈的状态。发邮件遇到的第一个工具是什么,此后几年就一直用它了;浏览网页遇到的第一个工具是什么,此后几年也就一直用它了。而且,当时普及计算机的那些书籍里,关于如何上网那一章,真就是直接用 Netscape 软件来举例。

所以,当市场占有率超过 75% 以后,其实就很难撼动了。

 

IE的崛起与巅峰

微软是在 1994 年动念开发浏览器的。它当时计划在新版 Windows 操作系统里,集成一个现成的浏览器软件,通常做法就是买一个现成的。

当时,浏览器做得最好的 Netscape 没有被微软相中,不是因为软件水平不行,而是因为想要买下当时的 Netscape,花费太高了。后来,微软从一家叫作 Spyglass 的公司手里花了 800 万美元,买来一套完备的版本,然后在 Win95 的第一个重大升级版中,把这个浏览器集成了进去。这就是后来的 IE1.0。

微软这个做法对 Netscape 来说是致命的。因为当时想用 Netscape 看网页,需要花 45 美元买一张软盘,然后安装在电脑中,而 IE 是免费的。

无论先发优势有多大,付费软件的覆盖面终究抵不过免费软件,只过了一年多,当 IE3.0 推出的时候,市占率就超过了 20%。而且通过这一年的迭代,IE3.0 已经完全是微软重写的,不再有当初买下 Spyglass 时的代码了。

更重要的是,这时候,IE3.0 已经支持了相当多的功能——JavaScript、SSL、Cookies、Frames、VRML、RSA 加密、互联网新闻组,甚至连电子邮件功能也集成了进去。当然,这部分后来被分了出去,成为了专门的邮件软件 Outlook。

到了 1998 年,IE 浏览器的市场份额达到了 40%,超越了 Netscape。此后,发展到 2001 年的 IE6.0 时更是达到了市占率的高峰,95% 以上。

 

IE的止步不前

其实,要说 IE 真的在设计和用户体验上有什么优势吗?谈不上,只不过是微软把它集成进了几乎每个电脑都要安装的操作系统 Windows 里。而且,当时微软还和苹果达成了协议,在操作系统市占率第二的苹果系统中,也默认使用 IE 浏览器。

我们可以算算,从 IE1.0 出现到 IE6.0 推出,更新了 5 个大版本,时间跨度是 6 年,差不多一年一个大版本。而到了 IE 寿终正寝的今天,大版本号增加到了多少呢? IE11。也就是说,后面又过了 21 年,只更新了 5 个大版本,差不多 4 年一个版本。

2001 年是 IE 的巅峰,此后,微软连一些非常基本的功能都懒得更新,比如说单窗口多标签的模式。

此外,IE 还有很多问题,可能老网民还记忆犹新。比如,“慢”就是 IE 的最大特征。当时很多媒体都做过对比,同样的系统配制,用不同浏览器打开相同的网页,对比它们的加载速度,无论大大小小多少浏览器比拼,最慢的永远是 IE。而且在这些比拼中,IE 如果能以很慢的速度把网页全部打开就已经是万幸了,很多时候等来的不是慢,而是 IE 直接崩溃。

那个年代,恶意软件和各种弹窗消息也变得猖獗。其他浏览器都能或多或少的屏蔽掉弹窗干扰,但如果你使用 IE 的话,很可能就会遇到这样的情况:突然间,蹦出几十个页面,你鼠标点关闭的速度还没有新窗口建立的速度快,最后内存耗尽,电脑死机。

 

IE的衰落

IE 就是在这种水准上止步不前。毕竟已经有了稳定的 90%-95% 的市占率,没有动力做得更好了。而这时候,当年被它挤到变卖身家的 Netscape 又回来了,这次它改名为 FireFox,同时回来参与竞争的还有另外几十个浏览器。

其实,这些新冒头的竞争者都源于微软的反垄断诉讼。

这个案件的过程非常复杂和漫长,简单地说,自从微软把媒体播放器、网页浏览器、电子邮件等工具都集成进 Windows 后,就引起了对手们的不满。因为只要是微软打算免费集成进 Windows 的软件领域,其他软件商就都没有活路了。

美国司法部从 1996 年开始反垄断调查。2000 年,第一次判决微软要拆分成 2 个公司,但当年 6 月又驳回判决,直到 2001 年 9 月,司法部撤销了垄断的指控。而微软也不是什么都没有付出,它通过和解的方式换取了撤销起诉。

和解条款很多,其中最重要的一项就是,微软公布部分技术数据,让其他软件商开发的程序能和微软产品具有相当的性能,其中就包括 IE 的代码。这也是 Netscape 和其他众多的浏览器软件在 2001 年之后如雨后春笋般生长出来的原因。

微软并不在意 IE 的用户体验,而那些厂商要指着浏览器软件的下载量和日活过日子,对于用户体验,它们是非常在意的。

所以从 2003 年开始,IE 的市场占有率快速下降,2004 年的时候,只有 80% 出头,2008 年时,已经不足 60%。其中大部分是被从前 Netscape 的开发者搞出来的 FireFox 吃掉的,还有一部分是被苹果公司开发的 Safari 吃掉的。此外,谷歌也在2006 年开始开发自己的浏览器。到了 2011 年的时候,IE 的占有率跌得只有 40% 了。此后的下滑更是一发而不可收。

2012 年时,谷歌的浏览器 Chrome 占有率成为世界第一。这个第一,到今天都依然保持着。

IE 在 2011 年慌忙发布 9.0,一年后发布 10.0,2013 年又发布了 11.0,发现全都没能挽回颓势。于是干脆在 2015 年,随当时重量级产品 Win10 推出了新的内置浏览器 Edge,希望通过新品牌浏览器重振辉煌。

但实际情况是,Edge 的占有率还不如 IE。又耗了 3 年,微软彻底放弃了,它的新版 Edge 不再自己开发,而是把当时市占率最高的 Chrome 浏览器的内核拿来用。

于是严格地说,微软对浏览器项目的放弃始于 2018 年。那一年,微软浏览器就已经成为植物人,被送进了 ICU,只是直到 2022 年 6 月 16 日才宣布植物人死亡而已。

我们可以看到,IE 95% 市占率的胜利,靠的不是技术,而是免费的模式;IE 后来衰落,靠的也不是技术,而是反垄断。尽管最终司法部门撤销了垄断起诉,但实质上,微软是用事实上的放弃垄断换来的不起诉,也因此才有了其他几十家浏览器软件商的复兴。

从 IE 浏览器的发展史我们可以看出,哪怕是市占率超过 95% 的霸主,想要维持长久的优势也是很难的。因为很多我们无法想象的因素在暗处孕育着,等待着时机发芽,而且一旦它们萌生出来,绝对优势会在几年内消失得无影无踪。

最后,我给你留一个讨论题:如果微软始终没有因为浏览器绑定操作系统被反垄断调查,浏览器领域会发生什么呢?欢迎把你的想法写在留言区。

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